COMTE DE LAPÉROUSE

LA MISSION AUTOUR DU MONDE, 1785-1788

Louis XVI donne en juin 1785 des instructions à Lapérouse pour son expédition autour du monde. Tableau par Nicolas-André Monsiau, 1817.

Au 18e siècle, les rivalités entre la France et la Grande-Bretagne s’intensifient dans les océans, chaque puissance revendiquant des aires commerciales et des colonies partout sur le globe. En Amérique du Nord, leurs activités protectionnistes visant la pêche et en particulier les pelleteries précèdent leurs élans de colonisation. Les mêmes aspirations territoriales se font sentir partout dans le Pacifique.

Suite aux progrès accomplis par les navigateurs anglais, Lapérouse est chargé par le roi Louis XVI d’une expédition autour de la terre ayant quatre buts politiques et économiques :

– dans l’océan Pacifique, compléter les investigations de Cook dans les îles du Pacifique sud ;

– dans les tropiques, continuer l’exploration des îles situées entre l’Archipel de la Société, la Nouvelle-Zélande, l’Australie et la Nouvelle-Guinée ;

– sur les côtes de l’Asie, étendre ses recherches de la Chine au Kamtchatka, ainsi qu’à l’île japonaise de Yéso ;

– sur la côte est du Pacifique, explorer la côte de l’Amérique en vue de découvrir un passage vers l’Atlantique à travers ce continent, et y établir un commerce des fourrures pour la France.